Saltar la navegación

Técnicas de control de variables

Una variable perturbadora es aquella que interfiere en la relación que existe entre la variable independiente y la dependiente de una investigación. Su efecto puede estudiarse considerándola como una variable independiente adicional, pero eso incrementa notablemente la dificultad del estudio, convirtiéndolo en un diseño factorial. Si no interesa hacerlo así o no se cuenta con los recursos suficientes, será necesario al menos minimizar el efecto de la variable perturbadora a través de técnicas de control. Estas pueden llevarse a cabo mediante procedimientos estadísticos de análisis de varianza, tras la recogida de las medidas de todas las variables del estudio, incluyendo las perturbadoras. También existen técnicas de control de tipo experimental, que se ejecutan durante la fase de recogida de datos, y entre las que destacan las siguientes:

Aleatorización

Consiste en seleccionar aleatoriamente, es decir, al azar, los elementos que formarán parte de la muestra de estudio de entre el conjunto total, la población. Cuando la población no es infinita, se puede llevar a cabo la selección aleatoria asignando un número a cada elemento de la población y generando a continuación un conjunto de números aleatorios, que corresponderán a los elementos escogidos. Esto último es un procedimiento más complejo de lo que podría parecer, pero existen tablas y programas informáticos que permiten obtener números aleatorios con bastante buena aproximación (en realidad son pseudoaleatorios).

Por ejemplo, en una investigación sobre ciertas propiedades físicas de un material, esta técnica podría consistir en realizar medidas en momentos o posiciones aleatorias. En una investigación sobre la eficacia de un método didáctico o de un tratamiento médico, la técnica de aleatorización implicaría que los sujetos que formen parte de la muestra se elegirían al azar de entre la población, se distribuirían al azar en los grupos formados según los valores de la variable independiente y se asignaría también al azar el valor de esa variable (tratamiento) a cada grupo. A veces es difícil lograr la aleatorización completa. Por ejemplo, por razones logísticas quizá tengamos que realizar la investigación en el centro educativo u hospital en el que trabajamos, en lugar de elegirlo al azar, o tendremos que usar grupos de personas previamente establecidos, sin posibilidad de construir grupos nuevos al azar.

Se trata de una técnica de control porque los valores de las posibles variables perturbadoras se espera que queden representados en la muestra, o en cada uno de los grupos formados dentro de ella, de manera equilibrada por efecto del azar, sin mayor proporción de unos valores sobre otros.

Igualación

Consiste en seleccionar para la muestra únicamente los elementos en los que la posible variable perturbadora toma un determinado valor. De este modo, la variabilidad de la variable dependiente sería efecto de los distintos valores que toma la independiente, no la perturbadora.

En el ejemplo de la investigación sobre ciertas propiedades físicas de un material, esta técnica podría consistir en realizar todas las medidas a la misma temperatura, con la misma luminosidad, a la misma hora del día, etc. En el ejemplo de la investigación sobre métodos didácticos, habría que seleccionar estudiantes del mismo nivel educativo para que no influyera esa variable potencialmente perturbadora.

Para aplicar esta técnica es necesario tener claramente identificada la variable perturbadora. Además, hay que ser muy cuidadosos al tratar de generalizar las conclusiones obtenidas a la parte de la población que no tiene el valor seleccionado de la variable perturbadora. Así, si la investigación sobre el método didáctico se lleva a cabo en una muestra restringida por igualación a estudiantes de segundo de Bachillerato, habrá que valorar con cautela si las conclusiones obtenidas serán válidas en otros niveles educativos. A menos, claro está, que se lleve a cabo el estudio en distintos grupos de estudiantes de niveles diferentes, convirtiendo en la práctica esa variable perturbadora en una variable independiente adicional, y el estudio en uno de tipo factorial.

Emparejamiento

Como sabemos, es habitual hacer varios grupos en la muestra de estudio según los valores de una variable independiente de tipo categórico, para analizar por separado su efecto sobre la variable dependiente. Una variable perturbadora podría quedar desigualmente distribuida en esos grupos, con valores más altos en uno de ellos y más bajos en otro, lo que afectaría a los valores de la dependiente que se midan en cada grupo.

Supongamos una investigación en la que se necesitan dos grupos según los valores de la variable independiente; por ejemplo, el seguimiento de un método didáctico nuevo o de uno tradicional. Se miden los valores de la variable perturbadora en los elementos de la muestra (por ejemplo, el cociente intelectual de los estudiantes) y se ordenan de mayor a menor. En la técnica de emparejamiento, los elementos de esta lista ordenada se distribuyen en los dos grupos de la muestra de la siguiente manera: de los dos primeros elementos (los de valores más altos de la variable perturbadora) uno va al grupo 1 y otro al grupo 2, al azar; de los dos elementos siguientes, uno va al grupo 1 y otro al grupo 2, al azar; y así sucesivamente con todas las parejas de elementos contiguos en la lista ordenada. De este modo, se garantiza que ambos grupos contienen una distribución similar de valores de la variable perturbadora, que pasa a denominarse variable de emparejamiento y queda controlada. Un procedimiento análogo puede llevarse a cabo si se forman más de dos grupos.

Bloqueo

Es una técnica muy similar a la de emparejamiento. Se mide la variable perturbadora en los elementos de la muestra y se distribuyen por bloques, cada uno de ellos definido por un cierto rango de valores de esa variable. Así, los elementos de un mismo bloque son muy similares entre sí en cuanto al valor de la variable perturbadora, porque se encuentran en el mismo rango de valores. A continuación, los elementos de cada bloque se distribuyen al azar entre los grupos creados según los valores de la variable independiente. Dado que el orden de los elementos es menos exhaustivo que en el emparejamiento (aquí se ordenan por bloques, no individualmente), es menor el control alcanzado en la variable perturbadora, que pasa a denominarse variable de bloqueo.

Medidas repetidas

Esta técnica se puede usar en las investigaciones donde la variable dependiente se mide en varias ocasiones a lo largo del tiempo en los mismos elementos, para analizar su evolución. No requiere la medida de las variables perturbadoras, al contrario de lo que ocurre en las técnicas de igualación, emparejamiento o bloqueo. Como se trata de los mismos elementos, se supone que los valores de las variables perturbadoras permanecen constantes en ellos, por lo que no causan variaciones en las sucesivas medidas de la variable dependiente. Su efecto queda así controlado (se dice que los elementos ejercen su propio control), y las variaciones en la variable dependiente pueden entenderse debidas a los cambios en la independiente.

Esta técnica no sirve para controlar variables perturbadoras cuando se forman grupos en la muestra según los valores de la variable independiente, ya que no elimina posibles desequilibrios entre ellos. Una posible alternativa es aplicarla a toda la muestra, sin dividir en grupos, pero presenta inconvenientes. En el ejemplo de los métodos didácticos, se podría aplicar a toda la muestra el método didáctico tradicional en primer lugar, y medir los resultados académicos, y a continuación aplicar el método nuevo a toda la muestra y volver a medir los resultados, realizando así las medidas repetidas. La primera medida reflejaría el efecto en el rendimiento académico del método tradicional, pero la segunda medida recogería el efecto del método nuevo y también el del tradicional aplicado antes a los mismos estudiantes, especialmente si no ha transcurrido mucho tiempo entre ambas aplicaciones. En consecuencia, la comparación entre los resultados de ambos métodos no podría realizarse correctamente.